Le sport améliore les performances scolaires des enfants

Par Marie-Céline Ray - Journaliste scientifique Publié le 09/04/2021 Mis à jour le 12/04/2021
Actualité

Une étude suisse indique un lien entre la capacité cardiorespiratoire des enfants et leurs résultats en mathématiques et en français.

Pourquoi c’est important

L’OMS recommande pour les enfants de 5 à 17 ans de pratiquer 60 min d’activité physique par jour. Or la majorité des enfants et des adolescents n’atteignent pas ce niveau moyen d’activité physique.

Le sport favorise la santé de l’organisme, y compris dans le domaine cognitif. La capacité cardiorespiratoire a une influence sur le fonctionnement du cerveau, la mémoire et l’attention, deux fonctions importantes pour réussir à l’école. Aussi on peut se demander si les enfants qui sont en bonne santé cardiorespiratoire obtiennent de meilleurs résultats scolaires.

L’étude

Des chercheurs de l’université de Genève (UNIGE) ont fait passer des tests physiques et cognitifs à 193 enfants âgés de 8 à 12 ans et provenant de huit établissements scolaires genevois :

  • le test physique visait à évaluer la capacité cardiorespiratoire des enfants. Il consistait à faire des allers-retours de plus en plus rapides entre deux lignes situées à 20 mètres l’une de l’autre,
  • le test cognitif comprenait neuf tâches pour évaluer les trois fonctions exécutives principales des enfants : l’inhibition, la flexibilité cognitive et la mémoire de travail. Par exemple, pour tester la mémoire de travail, les enfants devaient mémoriser une suite de chiffres et la restituer dans l’ordre inversé.

Marc Yangüez, chercheur à l’UNIGE et premier auteur de cette étude parue dans la revue Medicine & Science in Sport & Exercice, précise que : « Il y a trois fonctions exécutives principales. La première est l’inhibition, soit notre capacité à inhiber des comportements ou pensées intrusives. La deuxième est la flexibilité cognitive, qui est notre aptitude à passer d’une tâche à l’autre avec le minimum de coût cognitif possible. Enfin, la troisième est la mémoire de travail, c’est-à-dire notre faculté à maintenir ou manipuler de l’information en mémoire vive.»

Les enseignants ont également fourni, avec l’accord des familles, les performances scolaires des enfants en mathématiques et en français (français 1 : expression et compréhension de texte, et français 2 : grammaire, orthographe et vocabulaire).

Les résultats montrent un lien entre la santé cardiorespiratoire et les fonctions exécutives : plus les enfants sont en bonne forme physique, meilleurs sont leurs résultats en mathématiques et en français 2 (grammaire, orthographe, vocabulaire). En revanche, il n’y avait pas de lien entre la fonction cardiorespiratoire et les performances en compréhension et expression de texte.

Pour les auteurs, le lien entre sport et résultats scolaires serait indirect et dû à la flexibilité cognitive : la flexibilité cognitive serait un facteur limitant de la performance scolaire des 8-12 ans. La flexibilité cognitive permet au cerveau de passer d’une tâche à l’autre rapidement, en s’adaptant à la nouvelle situation (par exemple passer des nombres aux lettres). En l'occurrence, dans cette expéricence, la flexibilité cognitive a été testée avec un exercice demandant aux jeunes de classer dans l’ordre croissant des nombres et des lettres (1 A 2 B 3 C…).

Ceci souligne l’importance des cours d’éducation physique à l’école. Une donnée d’autant plus importante à l’heure actuelle où les jeunes font moins d’activités sportives à cause des restrictions sanitaires.

En pratique

Le sport apporte de nombreux bénéfices aux jeunes (et aux moins jeunes aussi). Il permet le développement des muscles, des os, de l’appareil cardiorespiratoire (cœur et poumons), de maintenir son poids… Le sport est aussi favorable à la santé mentale, il aide à réduire le stress, l’anxiété et les symptômes dépressifs. Il joue également un rôle social et favorise l’intégration dans un groupe. 

Des livres pour aller plus loin : Quels sports pour votre enfant et Cohérence Kid

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