Les enfants peuvent-ils suivre un régime végétarien ?

Par Didier Souccar - Pharmacien Publié le 18/03/2008 Mis à jour le 10/05/2022
Article

Les enfants peuventse développer normalement en suivant un régime végétarien ou végétalien, mais il y a quelques précautions à prendre.

Pourquoi c'est important

Les régimes à base de plantes, végétariens et végétaliens sont populaires. En France, selon les enquêtes 2,2 à 5% de la population est végétarienne, et 10% envisagerait de le devenir. Les flexitariens (qui mangent végétal un ou plusieurs jours par semaine) représenteraient 24% de la population selon une étude de France Agrimer. Au Canada, l'intérêt pour les régimes végétariens et végétaliens croît également. En 2019, la mise à jour du Guide alimentaire canadien a encouragé les Canadiens à privilégier les protéines végétales, comme les haricots et le tofu, plutôt que la viande.

Lire : La meilleure façon de manger végétal, de Fabien Badariotti et Léa Lebrun

Dans les familles végétariennes, les enfants suivent eux aussi une alimentation sans viande, mais les études sur leur statut nutritionnel et les paramètres physiologiques sont rares. D'où l'intérêt que représente la publication d'une étude canadienne portant sur près de 9 000 enfants.

Ce que dit la science

Dans cette étude, les chercheurs ont évalué 8907 enfants âgés de six mois à huit ans dont 248 ne consommant pas de viande (végétariens ou végétaliens). Les enfants participaient à l'étude TARGet Kids!, une étude de cohorte suivie par l'université de Toronto. Les données ont été recueillies entre 2008 et 2019. Les participants ont été classés selon qu'ils suivaient une alimentation végétarienne/végétalienne ou un régime non végétarien.

Résultats : les enfants qui suivaient un régime végétarien ou végétalien avaient un indice de masse corporelle (IMC), une taille, un niveau de fer, de vitamine D et de cholestérol similaires à ceux qui consommaient de la viande. Cependant, cette étude observationnelle semble également montrer une probabilité plus élevée de poids insuffisant chez une partie de ces enfants. Ce résultat doit être accueilli avec prudence compte tenu de la faible taille de l’échantillon et du nombre potentiellement important de facteurs de confusion dans l’étude

Les régimes alimentaires à base de plantes sont un mode d'alimentation sain dans la mesure où ils conduisent à une consommation accrue de fruits, de légumes, de fibres, de céréales complètes, disent les auteurs de l'étude. "Mais il faut les conduire avec soin, en sollicitant si besoin l’aide d’un(e) diététicien(ne)-nutritionniste formé(e) à ce type d’alimentation, notamment chez les enfants de faibles corpulences", rappelle Fabien Badariotti, co-auteur de La Meilleure Façon de Manger Végétal, .   

Une autre étude, réalisée en 2005, sur 390 personnes végétariennes depuis l’enfance, ne montre aucune différence significative de croissance avec les individus devenus végétariens vers l’âge de 20 ans [1].

"Pour l’American Dietetic Association (ADA) et l’Observatoire National de l’Alimentation Végétale (ONAV.fr)", rappelle Fabien Badariotti, les alimentations végétarienne et végétalienne sont parfaitement bien adaptées aux besoins nutritionnels des enfants quel que soit leur âge, à condition d’être bien planifiéesLes parents doivent s’assurer que les apports en calories et en certains nutriments comme les vitamines B12 et D, le fer et calcium notamment, sont suffisants."

Ces positions sont confirmées par une revue récente de la littérature portant spécifiquement sur les enfants végétaliens. "Les auteurs de cette étude, dit Fabien Badariotti, concluent que les données actuelles sur la croissance sont rassurantes et qu’une telle alimentation pourrait même être bénéfique pour la santé des enfants, à condition d’intégrer une supplémentation adaptée."

À lire aussi : 8 idées reçues sur l’alimentation végétale

Source

[1] Timothy J. Key, Paul N. Appleby, Magdalena S. Rosell , “Proceedings of the Nutrition Society”, « Health effects of vegetarian and vegan diets », publiée en ligne par Cambridge University Press le 7 Mars 2007, February 2006

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