Autisme : la mélatonine serait bénéfique aux enfants

Par Marie-Charlotte Rivet Bonjean Publié le 02/05/2019 Mis à jour le 02/05/2019
Article

D’après une nouvelle étude, un supplément de mélatonine à libération prolongée améliorerait la qualité de sommeil des enfants autistes.

Pourquoi c’est important

Trouble du développement neurophysiologique l'autisme touche environ 1 enfant sur 150, avec une intensité variable.

Les insomnies sont très répandues chez les enfants et adolescents atteints de ce trouble. Or, le manque de sommeil peut diminuer les performances cognitives, et aggraver les troubles du comportement de ces enfants, ce qui peut, à terme, impacter lourdement la qualité de vie de toute la famille.

Comment faire pour aider ces enfants à mieux dormir ? Dans la mesure où on ne peut leur donner les mêmes traitements qu’aux adultes, cela se fait essentiellement par le biais de thérapies comportementales. Mais une substance naturelle pourrait aussi être utile : la mélatonine. Hormone naturellement sécrétée par la glande pinéale dans le cerveau, elle commande le cycle circadien qui arbitre l’alternance entre veille et sommeil. L’obscurité stimule sa sécrétion avec un pic vers 2h du matin. En revanche la lumière du jour bloque sa production.

Des études ont montré un déficit de cette hormone chez de nombreux enfants / adolescents atteints de ce trouble (ce qui peut expliquer en partie leurs insomnies).

L’étude

Les chercheurs ont recruté 125 enfants et adolescent âgés de 2 à 17 ans dont le sommeil n’a pas été amélioré suite à des interventions comportementales. Ils les ont séparés en deux groupes : l’un devant recevoir de la mélatonine et l’autre un placebo.

Après les 13 semaines de traitement, les participants ayant eu la mélatonine à libération prolongée ont dormi 57,5 minutes supplémentaires en moyenne, et le groupe placebo a dormi en moyenne 9,14 minutes de plus.

Le temps d’endormissement a diminué chez le groupe sous mélatonine d’environ 39 minutes en moyenne contre une réduction de 12 minutes seulement dans le groupe placebo.

Les enfants traités à la mélatonine à libération prolongée ont vu leurs troubles généraux du sommeil diminuer de manière significative.

La mélatonine est généralement sans danger, il n’y a eu aucun effet secondaire signalé, sauf une légère somnolence.

Les chercheurs ont conclu que la mélatonine à libération prolongée était le traitement le plus efficace et sans danger contre l’insomnie des enfants atteints de trouble autistique.

Lire aussi : Autisme : quelle alimentation mettre en place ?

En pratique

Si cette étude doit encore être confirmée par d’autres, sachez qu’il est possible d’augmenter son taux de mélatonine naturellement, grâce à des changements de mode de vie et à l’alimentation :

  • Respecter le rythme circadien

Le rythme circadien (l’alternance veille/sommeil) a besoin d’être respecté, pour cela il faut essayer de se coucher et se lever tous les jours à la même heure (même le week-end).

  • Avoir une chambre propice au sommeil

Il est préférable que la chambre à coucher soit bien isolée de la lumière extérieure, et de veiller à ce qu’aucune lumière ne puisse perturber le sommeil. La nuit, la lumière, aussi faible soit-elle, peut bloquer la sécrétion de mélatonine. Donc on évite les veilleuses, les ordinateurs et téléphones dans la chambre. Et pas d’écrans le soir dans l’heure qui précède le coucher.

  • Les aliments qui favorisent la sécrétion de mélatonine

La mélatonine est synthétisée à partir de la sérotonine qui, elle-même, est produite à l’aide du tryptophane, un acide aminé que l’on retrouve dans l’alimentation. De fait, il existe des aliments qui stimulent la synthèse de mélatonine.

On trouve aussi des compléments alimentaires de mélatonine en pharmacie ou sur Internet. Mais il faut impérativement consulter le médecin de votre enfant avant de lui en donner. Notez aussi que les compléments de mélatonine n’induisent pas d’accoutumance.

Lire aussi : 

 

Source : 

Gringras P, Nir T, Breddy J, Frydman-Marom A, Findling RL. Efficacy and Safety of Pediatric Prolonged-Release Melatonin for Insomnia in Children With Autism Spectrum Disorder. J Am Acad Child Adolesc Psychiatry. 2017 Nov;56(11):948-957.e4.
doi: 10.1016/j.jaac.2017.09.414.

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