Nitrates : les atouts des végétaux pour la santé cardiovasculaire ?

Par Julien Hernandez - Journaliste scientifique Publié le 06/06/2019 Mis à jour le 05/05/2021
Actualité

Grâce à leurs effets anti-inflammatoires et immuno-modulateurs, les nitrates alimentaires pourraient faire la différence au sein d’une alimentation protectrice.

Pourquoi c’est important 

Les maladies cardiovasculaires sont la première cause de mortalité de par le monde. Si la science comprend pourquoi l’arrêt du tabac et l’activité physique par exemple, protègent de ces maladies, on connaît moins les causes qui font que le régime méditerranéen ou le régime DASH sont protecteurs.

Depuis quelques décennies déjà, on sait que l'oxyde nitrique (NO), un métabolite des nitratres contenu dans les aliments, a un effet bénéfique sur la paroi des vaisseaux sanguins et les performances en endurance. Selon plusieurs études, la réponse à une partie des effets protecteurs de ces régimes riches en végétaux pourrait se trouver dans ces fameux nitrates. On parle bien évidemment ici des nitrates naturellement contenus dans les aliments et non pas ceux ajoutés par les industriels dans certains produits, comme les charcuteries, pour éviter la croissance des bactéries ou rehausser la saveur et la couleur des aliments.

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Les études 

Les maladies cardiovasculaires sont maintenant reconnues comme étant causées, entre autres, par une inflammation à bas bruit et une immunité « défaillante » tout au long de la vie. C’est sur ces points précis que pourraient agir les nitrates des légumes.

En effet, selon plusieurs études chez l’homme et l’animal, les nitrates activeraient une enzyme spécifique dans les cellules musculaires et cardiaques qui permet la prolifération d’une deuxième molécule induisant un relâchement et une baisse de l’adhésion des cellules immunitaires. Les nitrates influenceraient également un nombre conséquent d’autres échanges entre les cellules qui se traduiraient in fine par des effets anti-inflammatoires et régulateurs de l’immunité.

Ces mécanismes semblent être confirmés par des études épidémiologiques d’envergure bien que ces dernières reflètent uniquement des observations.

Une étude parue en 2021 dans la revue European Journal of Epidemiology vient confirmer l’effet bénéfique des légumes verts à feuilles sur la santé cardiovasculaire. Les chercheurs ont analysé la pression artérielle de 53 150 personnes ayant des apports élevés en légumes riches en nitrates – tels que les légumes verts à feuilles et la betterave. Ils ont ensuite évalué leur risque de maladie cardiovasculaire dans les 23 années suivantes.

Ils ont constaté que les personnes qui consommaient le plus de légumes riches en nitrates avaient au départ une pression artérielle systolique inférieure de 2,58 mmHg et une pression artérielle diastolique inférieure de 1,38 mmHg par rapport aux personnes qui consommaient le moins de légumes riches en nitrates. Au cours des 23 années de suivi, le risque de maladie cardiovasculaire était réduit de 15% pour les personnes ayant une consommation d’environ 60 mg/jour de  nitrates. Plus spécifiquement, leur risque de maladie artérielle périphérique (caractérisée par le rétrécissement des vaisseaux sanguins des jambes) était réduit de 26%. Ils présentaient également un risque plus faible de cardiopathie ischémique, d’insuffisance cardiaque et d’accident vasculaire cérébral ischémique de 12%, 15% et 17% respectivement.

Selon les résultats, il suffit de consommer l’équivalent d’une tasse de légumes crus (ou une demi-tasse de légumes cuits) riches en nitrates chaque jour pour réduire considérablement le risque de maladie cardiovasculaire. Une consommation plus importante n’apporterait pas de bénéfices supplémentaires.

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En pratique `

Les principaux effets des nitrates au sein de ces aliments et de ces régimes complexes seraient de : 

  • Promouvoir l’équilibre immunitaire et inflammatoire
  • Réduire les taux de cholestérol (un marqueur cardiovasculaire controversé)
  • Réduire l’hypertension en induisant un relâchement des vaisseaux sanguins

Néanmoins, n’oublions pas qu’en alimentation, il semble ne pas y avoir de molécule miracle mais une interaction permanente entre les molécules au sein de régime complexe. Pour se protéger contre les maladies cardiovasculaires, il est donc possible consommer plus de nitrates via des aliments qui en sont riches comme les épinards (et les légumes verts à feuilles en général), le céleri, les radis ou la betterave, mais il vaut mieux surtout adopter un régime méditerranéen, pratiquer une activité physique régulière et apprendre à gérer son stress.

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